Alimentos y nutrientes: la ficha nutricional

Actualmente los productos alimenticios llevan consigo un cuadro con la respectiva información nutricional. La información indicada puede ser a veces poco entendida y por dicha razón a continuación se explica brevemente qué significan éstos conceptos.

Calorías:
Es la unidad de medida de la energía y todos los seres vivos necesitan de la energía para vivir. En termodinámica una caloría es la energía necesaria para elevar 1ºC la temperatura de un gramo de agua de 14,5º C a 15,5º C y en nutrición la energía se mide en kcal (kilo calorías = 1000 calorías). La energía está contenida en los nutrientes de los alimentos, por tanto tiene diversas fuentes, siendo algunas más ricas en energía como las grasas y otras menos ricas como las proteínas.

 
Proteínas:
Constituye el grupo menos energético pero no menos importante de los nutrientes. Las proteínas son un moléculas sumamente complejas, como cadenas enredadas cuyos eslabones son los aminoácidos. Nuestro organismo debe ingerir las proteínas contenidas en los alimentos para así obtener estos eslabones y así construir sus propias cadenas proteicas, las cuales cumplen diversas funciones (hormonas, enzimas, musculatura, etc). Algunos eslabones pueden ser fabricados por nuestro organismo, mientras que otros necesariamente deben ser ingeridos, siendo éstos últimos conocidos como aminoácidos esenciales.

 
Carbohidratos o Hidratos de Carbono:
Son básicamente los azúcares, almidones y fibras, y son fuente importante de energía. También se estructuran en cadenas pero mucho mas simples que las proteínas. Estos eslabones se conocen como monosacáridos y el más importante de éstos es la glucosa. La sacarosa está compuesta por dos eslabones (glucosa y fructosa). Los almidones son polisacáridos, es decir cadenas largas de monosacáridos. Hidratos de carbono disponibles son los hidratos de carbono totales contenidos en un alimentos menos su contenido de fibra.

 
Lípidos:
Conocidas como grasas, a éste grupo pertenecen una enorme cantidad de compuestos orgánicos tales como los ácidos grasos, esteroles, sustancias detergentes, ceras, etc. Además de cumplir diversas e importantes funciones en nuestro organismo (hormonas, estructurales, etc.), es el grupo energético por excelencia debido a la gran cantidad de energía que contienen sus moléculas. En nutrición uno de los compuestos importantes que pertenecen a éste grupo son los llamados ácidos grasos, formados por una cadena de carbonos con un grupo ácido en un extremo. Si ésta cadena hidrocarbonada tiene sólo enlaces simples se dice que es saturado, mientras que si tiene dobles enlaces se dice insaturado. Los ácidos grasos saturados son propios de las grasas animales, mientras que los insaturados son típicos de los vegetales. Algunos de éstos ácidos grasos insaturados son de vital importancia para el ser humano y éste sólo puede obtenerlos de la ingesta, por lo que son conocidos como ácidos grasos esenciales. Estructuralmente los ácidos grasos saturados son cadenas rectas mientras que en condiciones normales un ácido graso insaturado se dobla en el doble enlace (forma "cis"), y esto hace que tengan propiedades físicas distintas. Artificialmente un ácido graso insaturado puede "estirarse" y comportarse entonces como si fuera saturado, transformándose en un ácido graso "trans". Otra grasa importante en la nutrición es el colesterol, el cual es necesario por el organismo pero su exceso puede provocar serios problemas. El colesterol pertenece a un subgrupo de grasas conocidas como esteroles y es propio de organismos animales; ningún producto vegetal de manera natural tiene colesterol.

 
Minerales:
Comprende un grupo de elementos simples como el sodio, calcio, magnesio, manganeso, etc. los cuales el organismo necesita en cantidades pequeñas pero su ausencia o exceso en la dieta provoca serios trastornos. Ciertas condiciones de salud limitan su consumo, como es el caso del sodio en personas hipertensas.

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